Ogni anno piovono sulla Terra più di 5.000 tonnellate di polvere extraterrestre

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I micrometeoriti sono particelle di polvere cosmica dalle dimensioni inferiori ai 700 micrometri che si accumulano regolarmente sulla superficie terrestre.

Da tempo sappiamo che il nostro pianeta è esposto ad una costante pioggia di polvere cosmica, che si presenta anche in grandi quantità. Tuttavia, date le dimensioni microscopiche di queste particelle, non è stato facile ottenere una stima accurata della quantità di polveri extraterrestri che si accumulano sulla Terra ogni anno. Secondo uno studio pubblicato su Earth and Planetary Science Letters, i micrometeoriti superano le 5.000 tonnellate in media.

Le minuscole particelle in questione vengono rilasciate dal passaggio di comete e asteroidi nello spazio, e non superano i 700 micrometri (0,7 millimetri) di dimensioni. Il team internazionale di ricercatori ha stimato una quantità annua di 5.200 tonnellate di micrometeoriti, la più grande fonte di materiale extraterrestre trasportato sulla superficie terrestre.

L’atmosfera terrestre è ricca di polveri di ogni tipo: circa 17 milioni di tonnellate di polvere grossolana si muovono al suo interno, secondo uno studio. Per ridurre al minimo queste polveri “di fondo” e risalire alla stima dei micrometeoriti che piovono sulla Terra regolarmente, il team ha esaminato i dati raccolti in Antartide negli ultimi due decenni presso il centro di ricerca Concordia, nel sito Dome C. Qui le polveri sono quasi del tutto assenti e la neve può essere analizzata direttamente per ottenere il tasso di caduta di micrometeoriti nella regione.  

I ricercatori hanno identificato i micrometeoriti attraverso 6 spedizioni nel corso di 20 anni. In totale sono stati trovati 1.280 micrometeoriti non disciolti e 808 sferule cosmiche (roccia spaziale fusa) di massa inferiore a 350 microgrammi. Secondo i risultati, supponendo che la pioggia di polvere cosmica sia distribuita uniformemente sulla Terra, ogni anno cadono circa 1.600 tonnellate di micrometeoriti e 3.600 tonnellate di sferule cosmiche.

Lo studio ha esaminato anche l’origine delle polveri, in base alla densità dei grani, determinando la provenienza da comete in caso di densità più bassa e porosità elevata, e da meteoriti nelle condizioni inverse. Il team ha stimato che l’80% circa della polvere cosmica che raggiunge la superficie terrestre viene espulsa dalle comete mentre si avvicinano ai loro viaggi orbitali, un numero coerente con le precedenti stime dell’input cometario alla polvere spaziale sulla Terra.

Tuttavia, i modelli dello studio mostrano in realtà che la massa totale della polvere cosmica potrebbe essere quasi il triplo di quella stimata, fino a 15.000 tonnellate prima dell’ingresso in atmosfera. Questo perché probabilmente una parte significativa della polvere cosmica sfugge alla nostra capacità di rilevazione, oppure perché gran parte delle particelle si disperde prima di entrare in atmosfera.

La nuova scoperta potrebbe aiutare gli scienziati a comprendere il ruolo svolto dalle particelle di polvere interplanetarie nel fornire acqua e molecole di carbonio sul modello iniziale della Terra, contribuendo alla formazione della vita su di essa.

Articolo di Erika del 09 Aprile 2021 alle ore 18:12

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